LEMUR-3, el robot escalador de la NASA, descubre fósiles en el Valle de la Muerte

NASA / JPL-Caltech

En ensayos de suelo realizados en el Valle de la Muerte (al sureste de California, EE.UU.), el robot LEMUR-3 pasó con éxito el reto de escalar cuesta arriba. De acuerdo con el sitio del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, durante su viaje, el robot descubrió un estromatolito paleozoico. 

 

Robots espaciales

Inicialmente, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JBL, por sus siglas en inglés) estaba desarrollando los robots de clase LEMUR para trabajar en órbita, pero el proyecto fue suspendido. No obstante, la agencia espacial siguió a desarrollando robots con extremidades flexibles que pueden llevar consigo varios dispositivos. En la primera versión de LEMUR la NASA utilizó robomanos, pero luego empezaron a experimentar con varias plataformas equipadas con ganchos. La idea es que este tipo de dispositivos se pueda utilizar en futuras misiones espaciales.

Las plataformas de contacto instaladas en LEMUR consisten en un gran número de "dedos individuales" en cada extremidad. Cada dedo tiene más de una docena de placas con tres ganchos que no están fijados rígidamente, pero son colocados de forma flexible. Cuando la plataforma de contacto toca a la superficie de la roca y comienza a apretar sus dedos, cientos de ganchos en diferentes ángulos se aferran a las irregularidades de suelo más pequeñas, fijando firmemente la posición de sus extremidades.

El prototipo actual LEMUR-3 fue equipado con cuatro extremidades con ganchos, un lidar para examinar el relieve de las irregularidades en la roca y la distancia entre ellas. También los desarrolladores instalaron un espectrómetro infrarrojo y un instrumento fluorescente de rayos X para buscar rastros de materia orgánica. 

Los ensayos de suelo 

Este mes el JBL transportó a LEMUR-3 para realizar ensayos de suelo en el Valle de la Muerte. El robot tenía que llegar a un destino determinado de forma independiente, escalando por un acantilado casi vertical. Para simular la gravedad en otros planetas, así como por motivos de seguridad, durante el experimento se utilizó el sistema de seguro.

Al moverse por la ruta, el robot utilizó herramientas científicas para analizar la superficie de la roca donde estaba. Descubrió un estromatolito, una estructura mineral que se preservó desde la época paleozoica que se data aproximadamente de 500 millones de años.

Aunque este LEMUR no se utilizará para el mantenimiento de naves espaciales, sí será probado en otros proyectos de la NASA. Por ejemplo, un dispositivo similar ya se ha adaptado para investigaciones submarinas, así como en las cuevas de hielo.

 

Yana Berman
Esta noticia ha sido publicada originalmente en 
N+1, ciencia que suma.

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