Sierra Nevada rechaza a SpaceX y lanzará su nave Dream Chaser en un cohete Vulcan

Sierra Nevada Corporation

La compañía estadounidense Sierra Nevada Corporation ha anunciado que lanzará su nave espacial de carga Dream Chaser en un cohete Vulcan. Tanto el vehículo como el cohete aun están en desarrollo y se supone que realizarán sus primeros vuelos en 2021. Según el contrato con NASA, el Dream Chaser realizará 6 vuelos a la ISS en el período de 2021 a 2024.

El Dream Chaser es un avión espacial, lo que implica que cuando regresa a la Tierra, no lo hace en paracaídas, sino que planea y aterriza en la pista. Inicialmente, se creó como una nave espacial tripulada para llevar astronautas a la ISS, pero Sierra Nevada Corporation se retiró de la competencia del Programa de tripulación comercial. Sin embargo, la compañía sí recibió un contrato para entregar carga a la ISS bajo el programa CRS-2.


Space Chaser Dream Chaser y Módulo de Servicio y Carga
Sierra Nevada Corporation

El avión espacial es capaz de entregar hasta 5.5 toneladas de carga a la ISS, y también podrá regresar aproximadamente 1.8 toneladas de carga a la Tierra. Gracias al aterrizaje en la pista, y no en el mar, la carga puede retirarse del dispositivo casi inmediatamente después de regresar del espacio, lo que puede ser importante para algunos experimentos, especialmente los biológicos.

El Dream Chaser consta de dos partes: la nave espacial en sí y el módulo de servicio y carga acoplado con él, el cual se instala en la popa. Las alas del avión espacial se pueden plegar, lo que le permite ser lanzado dentro del carenado en la parte superior del cohete, y no desde un lado, como sucedió con el transbordador espacial y el Buran.

El cohete elegido

Inicialmente, Sierra Nevada Corporation declaró que Dream Chaser podría lanzarse en los cohetes Atlas V, Delta IV Heavy y Falcon Heavy, pero ahora ha optado por Vulcan. Este cohete está siendo desarrollado por ULA, que ahora opera misiles Atlas V y Delta IV.

El Vulcan constará de dos etapas principales y también podrá usar hasta seis propulsores laterales de combustible sólido para lanzar una carga útil pesada. La configuración de elevación de carga más grande del cohete podrá colocar carga de hasta 34,9 toneladas en órbita terrestre baja.

Vale la pena señalar que Vulcan todavía está en la etapa de desarrollo y de creación del primer modelo de vuelo. El primer lanzamiento debería tener lugar en 2021.

Por otro lado, el Dream Chaser lleva mucho tiempo en la fase de prueba. En 2013, los desarrolladores comenzaron a probar el dispositivo en vuelo libre, pero el primero de ellos terminó en un accidente. A finales de 2017, tuvo lugar el primer aterrizaje exitoso del avión espacial. El primer vuelo completo de Dream Chaser a la órbita debería tener lugar en 2021.

SNC Dream Chaser on ULA Vulcan Centaur Rocket.
Cohete Vulcan 
ULA 

Lista para llevar astronautas

En una declaración la compañía señaló que su nave todavía contiene sistemas de soporte vital y está técnicamente listo para transportar astronautas. SpaceX y Boeing, que ganaron los contratos de lanzamiento de astronautas de la NASA, ya se están preparando activamente para las primeras misiones tripuladas, que probablemente se llevarán a cabo en la primera mitad de 2020.

Por ejemplo, SpaceX ya ha lanzado y regresado con éxito la cápsula Crew Dragon como parte de una misión no tripulada a la ISS. Del mismo modo, Boeing planea enviar el CST-100 Starliner a la estación en modo no tripulado en septiembre de 2019.

Ambas compañías han retrasado repetidamente el lanzamiento debido a varios problemas técnicos y administrativos. En particular, ambas compañías encontraron problemas para probar el sistema de rescate de emergencia, y en el caso de SpaceX, dicho accidente provocó la explosión y destrucción de la nave debido a una válvula defectuosa.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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