La anguila eléctrica resultó ser en realidad tres especies diferentes

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Los datos moleculares y el análisis morfológico han demostrado que la anguila eléctrica es en realidad tres especies diferentes, y no una, según Nature Communications. Una de estas tres especies, Electrophorus voltai, es capaz de entregar una descarga de 860 voltios, lo que la convierte en el generador de bioelectricidad más potente de todos los conocidos.

La anguila eléctrica (Electrophorus electricus) es un pez óseo, que es solo un pariente lejano de la anguila real y se llama así debido a su parecido externo. Tiene órganos eléctricos especiales que producen una descarga bastante fuerte (según datos antiguos, hasta 650 voltios) o débil (aproximadamente 10 voltios). El primero se usa para aturdir a las víctimas, el segundo, para intercambiar señales entre individuos y navegar en aguas turbulentas.

Carl Linney describió la anguila eléctrica hace 250 años. Dado que estos animales viven en el Amazonas, han sido inaccesibles para los investigadores europeos durante mucho tiempo. Se creía que el género Electrophorus es solo una especie.

Análisis fisiológico y genético

Ahora Carlos David de Santana y sus colegas del Museo Nacional de Historia Natural de Washington investigaron 107 individuos de anguilas eléctricas atrapados en varios puntos del rango de este pez. Compararon la morfología de la cabeza y sus estructuras individuales, varios genes de ADN mitocondrial y una cantidad de genes de ADN nuclear.

Las secuencias de estos genes se compararon con las de parientes cercanos de anguilas eléctricas: peces gymnotiformes Gymnotus carapo, G. choco, G. cylindricus, G. pantherinus, Hypopomus artedi y Sternopygus macrurus.

En primer lugar, los investigadores determinaron la tasa de aparición de sustituciones de nucleótidos individuales en los genes COI (subunidad I de la citocromo-oxidasa), ND4, ATPase6/8 (6 y 8 subunidades de la ATP sintasa), así como los genes que codifican 12S rRNA y 16S rRNA (todos los genes mitocondriales listados).

Resultó que, de acuerdo con la forma de la cabeza y el cráneo, las áreas preferidas del rango y las sustituciones de nucleótidos individuales en los genes del ADN mitocondrial y nuclear, la anguila eléctrica se divide en tres grupos. Forman dos ramas evolutivas que se separaron en el Mioceno tardío. Además, en el Plioceno, una de las ramas se dividió en dos más. Cada una de las ramas tiene una forma separada.

La sistemática de las anguilas eléctricas de acuerdo con los datos sobre el número de sustituciones de nucleótidos en varios de sus genes (lista de genes en la esquina superior izquierda)
C. David de Santana et al. / Nature Communications, 2019
 

Tres especies diferentes

Por lo tanto, hay tres tipos de anguilas eléctricas, y no una. Así mismo, de Electrophorus electricus, es necesario distinguir su pariente más cercano Electrophorus voltai y un representante de la rama vecina Electrophorus varii.

Los investigadores pudieron separar las anguilas eléctricas y la fuerza de sus descargas eléctricas. Resultó que los representantes de la especie Electrophorus voltai dan el voltaje más alto, alcanza 860 voltios. Este valor hace que E. voltai sea la fuente de bioelectricidad más poderosa que se conoce actualmente. Electrophorus varii tiene un golpe más débil: hasta 572 voltios.


Electrophorus voltai
C. David de Santana et al. / Nature Communications, 2019

Finalmente, el voltaje que genera el Electrophorus electricus tiene un máximo de 480 voltios. Los autores esperan que una comparación adicional de los genomas de la anguila eléctrica entre sí y con otros peces aclare el origen y la evolución de los poderosos órganos eléctricos de estos peces.

A comienzos de este año, los medios británicos afirmaron que las anguilas en el Támesis estaban drogadas por la cocaína que los ingleses vertían en el río. Sin embargo, aunque los científicos sí han encontrado drogas en el Támesis, nunca afirmaron que estos fascinantes peces estuvieran high.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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