Las partículas de hollín de la contaminación llegan a la placenta y la atraviesan

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Científicos belgas han descubierto que el carbono (hollín), que se forma durante la combustión incompleta de combustible diesel, carbón y otros combustibles fósiles, puede alcanzar la placenta humana y penetrar a través de ella. Los resultados del estudio fueron publicados en Nature Communications.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), en 2016, la contaminación del aire causó la muerte de aproximadamente 4,2 millones de personas. Al mismo tiempo, alrededor del 91% de la población mundial vive en regiones donde la calidad del aire no cumple con los estándares recomendados por la OMS.

La exposición intrauterina a factores ambientales puede tener un impacto significativo en la salud humana en el futuro. Se sabe que el efecto del aire contaminado en el feto está asociado con enfermedades alérgicas, infecciones del oído, así como bajo peso al nacer y parto prematuro. Hasta la fecha, los científicos no han establecido el mecanismo exacto detrás de estos problemas.

Muchos estudios muestran que la inhalación de aire contaminado genera problemas de salud más allá de los pulmonares. Se conoce su efecto sistémico sobre la salud (por ejemplo, sobre el sistema cardiovascular y las capacidades cognitivas), y el hollín se encuentra incluso en la orina. Sin embargo, aún no se había establecido si alcanzaba la placenta humana y podía penetrar a través de ella.

Del aire a la placenta

Ahora, científicos belgas dirigidos por Hannelore Bové del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Hasselt han descubierto que las partículas suspendidas de carbono negro del aire contaminado alcanzan la placenta, pueden acumularse en ella e incluso penetrar a través de ella.

Los autores examinaron la placenta de 23 mujeres que participaron en el estudio ENVIRONAGE. Para identificar el hollín, los científicos utilizaron una configuración de microscopía láser que habían desarrollado previamente la cual se basa en la capacidad del carbono negro para emitir luz blanca bajo la influencia de pulsos láser de femtosegundo. Los investigadores encontraron partículas de hollín en todas las placentas estudiadas.


Puntos blancos indican presencia de hollín en la placenta  
Bové et al. / Nature Communications, 2019

Todos los embarazos de participantes en el estudio ENVIRONAGE nacieron, por lo que, según sus datos, los científicos pudieron juzgar la condición de la placenta al final del embarazo. Para averiguar si las partículas de hollín alcanzan la placenta en una etapa temprana del desarrollo fetal (cuando el feto es más vulnerable), los autores examinaron muestras tomadas de 5 mujeres cuyo embarazo se interrumpió prematuramente; se detectó hollín en cada una de estas placentas.

Los autores no encontraron diferencias significativas en el número de partículas de hollín en las muestras tomadas por ellos de la parte fetal de la misma placenta. Señalan que el estudio de una biopsia única de una placenta debería ser un estudio bastante objetivo para determinar el hollín en este órgano en su conjunto. Al mismo tiempo, descubrieron que, en algunas muestras del lado del bebe, la cantidad de hollín puede ser mayor que la del lado materno.

A mayor contaminación, mayor es el riesgo

La cantidad de partículas de carbono negro en la placenta de las madres se correlacionó con la intensidad de la contaminación del aire en su área de residencia. Los científicos han establecido esto con el ejemplo de 10 mujeres expuestas a altos niveles de contaminación del aire (2,42 microgramos por metro cúbico) y 10 mujeres que viven en lugares con baja contaminación (0,63 microgramos por metro cúbico).

Un aumento en la cantidad de carbono negro en el aire por cada 0.5 microgramos por metro cúbico se asoció con un aumento en el número de sus partículas en la placenta en 0.45 × 104 partículas por milímetro cúbico, y en general, la carga en la placenta aumentó en un 38%. El tamaño de las partículas de hollín detectadas en la placenta fluctuó principalmente entre 1 y 9.78 micrómetros.

Los científicos escriben que su trabajo proporciona evidencia clara de que las partículas de hollín del aire contaminado pueden ingresar a la placenta desde los pulmones de una esposa embarazada. Esto puede ser parte de la explicación de los efectos negativos conocidos del aire contaminado en el desarrollo fetal y el desarrollo prenatal.

Anteriormente, los científicos descubrieron que, en el Reino Unido, los niños con discapacidad intelectual tienen más probabilidades de vivir en áreas con altos niveles de contaminación del aire. La contaminación del aire también reduce la esperanza de vida de las personas.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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