Los trilobites “hacían cola” para reproducirse o huir del peligro, sugieren fósiles de hace 480 millones de años

CNRS / ENS de Lyon / Université Claude Bernard Lyon 1 

Un equipo internacional de paleontólogos ha descrito el comportamiento colectivo inusual de los trilobites que vivieron hace unos 480 millones de años. Según un artículo publicado en Scientific Reports, los animales se alineaban en cadenas y se movían de lugar en lugar, posiblemente tocándose unos a otros con antenas.

Los investigadores ya conocen muchos ejemplos de este comportamiento colectivo y de la migración grupal de artrópodos modernos. Por ejemplo, las langostas jóvenes no voladoras se reúnen en grandes grupos durante la alimentación. Las langostas reales migran en grandes grupos para protegerse de los efectos de las tormentas o llegar al lugar de reproducción.

Las acumulaciones de fósiles de trilobites también indican que estos representantes de los artrópodos formaron grupos para alimentarse, reproducirse o esconderse juntos del peligro. Está mucho menos claro cómo se comportaron los artrópodos cámbricos, que vivieron hace unos 525 millones de años y fueron encontrados en China.

No está claro por qué estaban alineados en una cadena horizontal. Quizás esta fue una forma de comportamiento colectivo, que recuerda el comportamiento de las salpas modernas: animales marinos que se reúnen en largas cadenas durante la cría. Los paleontólogos también encontraron grupos de trilobites similares, que pueden haber puesto huevos, o guarecerse del peligro.

Muertos súbitamente 

Ahora Jean Vannier de la Universidad de Lyon y sus colegas de Francia, Suiza y Marruecos dieron otro ejemplo del comportamiento colectivo inusual de los trilobites Ampyx priscus, que vivieron hace unos 480 millones de años, al comienzo del período Ordovícico. Los científicos han encontrado fósiles de 105 animales alineados uno tras otro en los depósitos de Fesouata en Marruecos. En las cadenas había de tres a 22 individuos, la gran mayoría adultos.

Según los autores, estas no fueron acumulaciones mecánicas que se formaron bajo la acción del movimiento del fondo del agua. Lo más probable es que un grupo de trilobites fuera a algún lado, pero terminaron cubiertos de tierra durante una tormenta. Esto se evidencia por los resultados del análisis de sedimentos del fondo.


Acumulaciones de trilobites. A los lados las fotografías, al centro los dibujos. 
J. Vannier et al. / Scientific Reports, 2019

Los científicos han sugerido que contenían una cantidad bastante grande de sulfuro de hidrógeno. Durante la tormenta que mezcló el sedimento, la sustancia venenosa cayó al agua y los animales murieron casi de inmediato.

Los autores sugieren que antes de la muerte, los animales se movían uno tras otro a lo largo del fondo en pequeños grupos. Al mismo tiempo, se tocaban entre sí con antenas o se mantenían unidos con la ayuda de la comunicación química. Lo más probable es que los trilobites no se reunieran en una cadena para alimentarse, de lo contrario, restos fósiles habrían quedado en los fósiles. Más bien, fueron al sitio de reproducción o trataron de escapar a un lugar seguro lejos de la tormenta.

Recientemente, los fósiles de un banco de peces que vivió hace unos 50 millones de años ayudaron a los paleontólogos a comprender su comportamiento colectivo. Resultó que cada individuo trató de mantenerse a cierta distancia de sus hermanos. Si se contraía, el pez navegaba más, si aumentaba, por el contrario, nadaba más cerca.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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