Los insectos comenzaron a polinizar las plantas con flores millones de años antes de los pensado

Ding-hau yang 

Paleontólogos chinos y estadounidenses han encontrado evidencia de que los insectos polinizaron las plantas con flores desde hace 99 millones de años. Según la investigación publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences, los científicos encontraron en el ámbar birmano un insecto con polen de algunas angiospermas en su abdomen.  

¿Qué es lo que se sabe? Las plantas con flores (o angiospermas) son el grupo más grande de plantas superiores. Según los botánicos, tiene más de 350 mil especies. Los fósiles de flores más antiguos encontrados hasta la fecha no superan los 130 millones de años.

Sin embargo, algunos investigadores creen que las angiospermas aparecieron antes, hace aproximadamente 140–250 millones de años. Al comienzo y a mediados del período Cretácico (duró de 140 a 66 millones de años atrás), hubo una rápida diversificación de las plantas con flores. Los científicos sugieren que la polinización de flores por insectos jugó un papel clave en este proceso evolutivo.

En el Cretácico, ya existían escarabajos, moscas o arañuelas que polinizaban gimnospermas. Sin embargo, hasta hace poco no había evidencia directa de que los insectos ayudaron a propagar plantas con flores. La evidencia más antigua de polinización de angiospermas por insectos se remonta al Eoceno, un período de 45 a 48 millones de años.

¿Cuál es la novedad? Ahora paleontólogos de China y EE.UU. han demostrado que los insectos polinizaron las plantas con flores 50 millones de años antes. Los investigadores describieron una nueva especie de escarabajos preservados en ámbar birmano, cuya edad se estima en 98.79 millones de años. Los autores examinaron la muestra mediante microscopía óptica y confocal y tomografía computarizada.

La nueva especie fue bautizada como Angimordella burmitina y pertenecía a una familia actual de piojos de mar (Mordellidae). La estructura de las mandíbulas del escarabajo y las especies modernas que comen polen son similares.


Acercamiento al escarabajo Angimordella burmitina en ámbar 
Bo wang

¿Por qué es importante? Sin embargo, lo más importante, es que los científicos pudieron ver los granos de polen en el abdomen y el pecho del escarabajo con la ayuda de la microscopía confocal. Estas brillaban con una luz fluorescente y eran claramente visibles en las cubiertas exteriores del antiguo animal.

Por su estructura, las partículas eran similares al polen de las eudicotas, un grupo al que pertenece aproximadamente el 75% de las plantas con flores modernas. Los científicos datan del polen de eudicotas más antiguo conocido a principios del Cretácico, hace unos 125 millones de años.

“Es extremadamente raro encontrar un fósil en el que se puedan preservar tanto el insecto como el polen”, explica David Dilcher, de la Universidad de Indiana. “Esta muestra es muy importante, ya que es la primera evidencia directa de polinización de plantas con flores por insectos. Además, ilustra perfectamente la evolución conjunta de plantas y animales durante el período en que aparecieron muchas plantas con flores”.

Ámbar: El ámbar es una buena fuente de conocimiento científico. Hace poco investigadores europeos encontraron un tipo de milpíes hasta ahora desconocido que obligó a los científicos a reconsiderar la clasificación de esta clase de artrópodos e introducir un nuevo suborden de a la taxonomía de Callipodida.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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