Tu lengua materna puede complicarte (o ayudarte a) aprender un idioma extranjero

Friends / NBC, 1994–2004

Científicos alemanes han descubierto que la fuerza fonológica, morfológica y léxica, de un idioma nuevo para una persona es similar a su lengua materna, y afecta lo bien que lo aprende. Según la investigación, publicada en Cognition, el idioma nativo puede imponer algunas limitaciones al éxito en la enseñanza de un idioma extranjero.

Contexto

La mayoría de las personas aprenden un idioma extranjero adicional ya a una edad consciente y, a menudo, fuera del entorno lingüístico apropiado: en la escuela, la universidad o en cursos adicionales. Tal entrenamiento, por supuesto, puede ser efectivo, pero aún tiene una serie de limitaciones. La más obvia es la presencia de cierto énfasis, es decir, una barrera fonológica visible entre el habla de un nativo y uno que aprende el idioma como extranjero.

Sin embargo, algunos aún logran aprender idiomas extranjeros y lo hablan sin acento, incluso sin acceso al entorno lingüístico. Ahora, científicos bajo la dirección de Job Schepens de la Universidad Libre de Berlín decidieron verificar de qué depende ese aprendizaje. Su hipótesis principal era que las similitudes fonológicas, morfológicas y léxicas del idioma nativo de los hablantes determina con qué éxito aprenden uno nuevo.

El estudio

Para esto, analizaron los datos de 48,219 hablantes nativos de 62 idiomas diferentes que aprobaron el examen de idioma holandés para ingresar a la universidad del país. El examen consistió en varias tareas orales y escritas. Para la evaluación, solo se eligió la parte oral: varios evaluadores independientes, hablantes nativos de los Países Bajos, la verificaron (desde el punto de vista de la corrección y la plenitud del discurso).

Además del puntaje para el examen de idioma (se utilizó el indicador de 270 a 685 en el modelo), los científicos verificaron la influencia de otras variables: el género de los participantes, la edad de llegada al país, la duración de la residencia en el mismo, así como su educación.

De acuerdo con el modelo estadístico básico, que tiene en cuenta la lengua materna de quienes hablan sobre parámetros adicionales, la puntuación que los participantes recibieron en un examen oral en holandés resultó depender de su lengua materna.


Distribución de puntos para un examen oral para hablantes de diferentes idiomas. 
Job Schepens et al. / Cognition, 2019
 

Los resultados

Del 9% al 22% de las diferencias en la efectividad de la capacitación solo puede explicarse por el idioma nativo del hablante, y teniendo en cuenta factores adicionales, del 28% al 69%. Por ejemplo, los hablantes nativos de alemán y sueco tuvieron más éxito en el aprendizaje del holandés, mientras que los somalíes y tailandeses tuvieron más dificultades.

Obviamente, esta correlación probablemente se explica por la proximidad del idioma nativo de los participantes con el idioma que aprenden: el alemán y el sueco, por ejemplo, como el holandés, pertenecen a los idiomas germánicos, pero el somalí y el tailandés están muy lejos de ellos en el árbol del lenguaje.


La relación entre las puntuaciones de un examen oral y los nuevos sonidos. 
Job Schepens et al. / Cognition, 2019

Posibles explicaciones

Para evaluar este efecto con más detalle, los científicos evaluaron la similitud de los idiomas: identificando la cantidad de nuevos sonidos (aquellos que están en un idioma extranjero, pero no en el idioma nativo), los sonidos perdidos (los que están en el idioma nativo, pero no en el extranjero) y sonidos diferentes (una combinación de los dos primeros parámetros fonológicos).

Los científicos estiman que cada nuevo sonido redujo la puntuación obtenida en el examen holandés en 1,54 puntos. Por lo tanto, las diferencias fonológicas entre la lengua materna y la lengua extranjera afectan significativamente (p <0.01) qué tan bien se aprenderá el nuevo idioma.


La relación entre los puntajes de los exámenes orales y las nuevas características de articulación. 
Job Schepens et al. / Cognition, 2019

Lo mismo se observó para las diferencias de articulación entre los dos idiomas, es decir, esos nuevos movimientos del aparato del habla que los participantes tuvieron que aprender para dominar un idioma extranjero.

En promedio, el holandés tiene alrededor de 16 nuevas características de articulación que deben ser aprendidas por los hablantes de los idiomas que se examinaron en el estudio: por ejemplo, los hablantes nativos de inglés necesitan aprender 11 nuevas características y los hablantes de coreano, 22. Los parámetros de articulación adicionales que deben aprenderse para aquellos que estudian lenguas extranjeras también influyeron significativamente (p <0.001).

Probando la hipótesis

Finalmente, los investigadores examinaron el efecto general de las diferencias fonológicas, morfológicas (la cantidad de reglas que deben aprenderse) y léxicas (la cantidad de palabras nuevas en el diccionario básico) entre el idioma nativo de los hablantes y el holandés. Resultó que todos los parámetros de idioma considerados explican el 80% de las diferencias en cómo los hablantes aprendieron el idioma.

El efecto observado fue muy notable al estudiar las calificaciones de los medios: por ejemplo, los investigadores encontraron que solo el 5% de los hablantes de árabe que obtuvieron las mejores puntuaciones tenían una puntuación más alta que el 50% de los hablantes de alemán con las calificaciones más bajas.

Los autores concluyeron que el idioma nativo de una persona puede considerarse un factor determinante en qué tan bien aprenderá un idioma extranjero, y el éxito depende de la similitud de los dos idiomas. Además, este factor es incontrolable: por lo tanto, algunas personas pueden tener inicialmente mayores ventajas al aprender un idioma sobre otro.

De una forma u otra, un idioma extranjero (independientemente de lo bien que lo hablen al final) ofrece muchas ventajas, no solo sociales, sino también para el desarrollo cognitivo.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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