Boeing confirma que volar aviones civiles en formación ayuda a ahorrar combustible

Boeing ecoDemonstrator 
Paul Thompson / Flickr

La empresa estadounidense de fabricación de aviones Boeing, junto con la compañía de carga FedEx Express, realizó un experimento que demostró que hacer volar los aviones en formación reduce el gasto de combustible. Según la Aviation Week, el potencial ahorro de combustible en esta formación es de un 10%.

Contexto

Los vórtices de alas se consideran peligrosas para las aeronaves civiles, ya que entrar en ellas puede provocar la pérdida de control, el funcionamiento incorrecto de los motores y que el revestimiento ingrese a modos de vuelo para los que no se les diseñó originalmente. Por esta razón, los aeropuertos usan intervalos de tiempo entre las aeronaves que aterrizan en el mismo carril: los vórtices deben tener tiempo para debilitarse.

Sin embargo, en la aviación militar, los vuelos en formación (en cuña), a veces se utilizan para alcanzar largas distancias. Al volar en un grupo, los aviones traseros utilizan rastros de la estela dejada por los los líderes como fuente de elevación adicional.

Lo nuevo

Ahora, Boeing anunció el primer experimento que probó el vuelo de dos transatlánticos en fila. Según la compañía, el experimento se realizó en 2018 y los dos aviones que participaron fueron el Boeing 777F FedEx Express y el propio avión experimental ecoDemonstrator.

El ecoDemonstrator voló a su velocidad y altitud de crucero siguiendo el Boeing 777F a una distancia de 1.22 kilómetros. Al mismo tiempo, el avión volaba bajo el control de un piloto automático en un área donde, según los expertos, quedaban rastros del vórtice del avión que iba a la delantera.

Aunque la compañía no ha revelado los datos obtenidos en el marco del experimento, Boeing anunció que el experimento mostró de manera confiable la posibilidad de reducir el consumo de combustible al volar aviones en formación a largas distancias.

Volando en convoyes

Anteriormente, la empresa europea de fabricación de aviones Airbus anunció su intención de realizar varios vuelos experimentales en 2020 para estudiar el efecto de las estelas de vórtice en el consumo de combustible. Durante uno de ellos, el avión del A350-1000 volará detrás del A350-900 comercial a una distancia de 2.8 kilómetros. La investigación será apoyada por la Organización de Aviación Civil Internacional.

Airbus cree que los vuelos en grupos ahorrarán combustible en vuelos largos, principalmente en los transatlánticos. En particular, los aviones que vuelan desde los EE.UU. a Europa podrían encontrarse en algún punto sobre la costa estadounidense, formar una cuña y volar juntos a través del océano.

Pruebas previas

Cabe señalar que, a pesar del hecho de que los militares a veces usan aviones en formación utilizando los vórtices, este método se ha estudiado en detalle relativamente recientemente. En particular, a principios de la década de 2000, NASA realizó una serie de experimentos en los que los cazas Hornet y F/A-18 volaron uno tras otro. Durante el estudio, uno de los cazas bajo el control del piloto automático parecía deslizarse a lo largo de la pista de vórtice del segundo avión.

En 2013, la Fuerza Aérea de los EE.UU. (USAF) realizó su propio experimento en el que se utilizaron dos aviones de transporte militar C-17 Globemaster III. Sobre la base de los resultados de estos estudios, NASA y USAF concluyeron que los vuelos en formación podrían ahorrar teóricamente del 10% al 15% en consumo de combustible.

En 2017, NASA realizó cuatro vuelos piloto de dos jets comerciales Gulfstream G3, en los que se instalaron sistemas de piloto automático modificados. Usando estos sistemas, el avión trasero voló exactamente en el camino del vórtice principal. Estos estudios mostraron una reducción promedio en el consumo de combustible por aeronaves conducidas del 8%.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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