El telescopio espacial Hubble midió el núcleo del cometa interestelar de Borisov

NASA, ESA and D. Jewitt (UCLA) 

El telescopio espacial Hubble captó nuevas imágenes del cometa interestelar de Borisov antes y después de su perihelio. Resultó que el núcleo del cometa es más de 15 veces más pequeño de lo que se pensaba originalmente, y su radio es inferior a 500 metros, según el sitio web de la NASA.

Contexto

El cometa 2I/Borisov fue descubierto el 30 de agosto de 2019 por el astrónomo Gennady Borisov, y pronto quedó claro que su órbita tenía una excentricidad de más de tres grados. El cometa es el segundo objeto interestelar conocido después del asteroide 1I/Oumuamua: se mueve en una órbita hiperbólica y puede abandonar el sistema solar muy pronto.

Los estudios de 2I/Borisov pueden proporcionar información sobre la composición de los discos protoplanetarios alrededor de otras estrellas y las características de los planetesimales. Por eso, muchos telescopios terrestres y espaciales ahora están rastreando el cometa.

Los astrónomos, por ejemplo, ya han determinado que un cometa es muy similar a objetos similares en el sistema solar: midieron la longitud de su cola y también detectaron el flujo de salida de moléculas cianuro; además estimaron la tasa de pérdida de agua de la superficie de su núcleo.

Las nuevas imágenes

Ahora, los científicos han utilizado el Hubble para estudiar a 2I/Borisov y obtuvieron una imagen más detallada del cuerpo. La tarea de las nuevas observaciones era comparar los parámetros del coma y el núcleo antes y después de acercarse al Sol: los datos del Hubble muestran un cambio en el tamaño del coma del cometa, así como un cambio en la dirección de su cola.

Además, resultó que el núcleo del cometa de Borisov es más de 15 veces más pequeño de lo que se pensaba originalmente, y su radio es inferior a 500 metros.

La primera imagen del Hubble se recibió el 16 de noviembre de 2019, cuando el cometa estaba a una distancia de 326 millones de kilómetros de la Tierra, y quedaban 23 días para que pasara el perihelio. La distante galaxia espiral 2MASX J10500165-0152029 también fue captada en la imagen.

El telescopio tomó la segunda imagen el 9 de diciembre, después de que el cometa pasara el perihelio de su órbita: en ese momento estaba ubicado a una distancia de 297 millones de kilómetros de la Tierra, en el borde interior del Cinturón principal de asteroides. El color del coma en las imágenes es artificial y es necesario para identificar pequeños detalles en él.

Parámetros inusuales

Los parámetros obtenidos para el núcleo cometario son bastante inusuales y nos permiten estimar con qué frecuencia tales objetos pueden registrarse en el sistema solar en general. Se espera que, a mediados de 2020, Borisov cruce la órbita de Júpiter y después de un tiempo regrese al espacio interestelar.

Anteriormente, los científicos no podían detectar diferencias notables entre el cometa de Borisov y los cometas del Sistema Solar, y también mostraban su imagen obtenida con el telescopio Hubble.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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