Betelgeuse: nuevas imágenes nos acercan a resolver el misterio de su atenuación

Betelgeuse observado con SPHERE en diciembre de 2019. /M. Montargès et al./ESO

Betelgeuse es el nombre de la estrella más mencionada en medios desde diciembre del año año pasado debido a la atenuación de su brillo, lo que sería una señal de una posible explosión de supernova en el futuro.

Con ayuda del Very Large Telescope (VLT) de la ESO, la atenuación del brillo de esta gigante roja fue capturada con un detalle nunca antes visto. Lo destacable de estas nuevas imágenes es que no solo muestran cómo cambia su brillo, si no también su forma aparente.

Estado de Betelgeuse

Lo que sucede con esta estrella es realmente intrigante: los científicos desean comprender por qué el brillo de esta gigante roja se está atenuando.

En ese sentido, un equipo de astrónomos dirigido por Miguel Montargès de KU Leuven en Bélgica, realiza observaciones de Betelgeuse desde principios de 2019. Las imágenes, capturadas con ayuda del instrumento SPHERE, resaltan los cambios que sufre la estrella tanto en brillo como en forma aparente.


Betelgeuse observado con SPHERE en diciembre de 2019. /M. Montargès et al./ESO

En Twitter, la cuenta Betelgeuse Status otorga informes diarios sobre el estado de esta estrella. Al momento de escribir la presente nota, la estrella presenta un 38% de su brillo usual.

¿Por qué sucede esto?

Aunque la hipótesis de que Betelgeuse está a punto de estallar sea la más popular, los astrónomos no creen que sea la explicación más acertada para el cambio de forma de la estrella.

"Los dos escenarios en los que estamos trabajando son un enfriamiento de la superficie debido a la actividad estelar excepcional o la expulsión de polvo hacia nosotros", dice Montargès. "Por supuesto, nuestro conocimiento de las supergigantes rojas sigue siendo incompleto, y esto sigue siendo un trabajo en progreso, por lo que aún puede ocurrir una sorpresa".

Si Betelgeuse está expulsando polvo, debería emitir radiación en el rango infrarrojo del espectro electromagnético, por lo que es necesario observar a esta estrella con un instrumento que detecte estas longitudes de onda. En ese sentido, un equipo de astrónomos digiridos por Pierre Kervella del Observatorio de París (Francia), usó el instrumento VISIR del VLT. Esto permitió observar el polvo que rodea a esta gigante roja.

Betelgeuse observado con VISIR en diciembre 2019. El circulo negro oculta la estrella para observar con mayor claridad el polvo circundante. / P. Kervella / M. Montargès et al./Eric Pantin / ESO

Aún se desconoce exactamente lo que sucede con Betelgeuse; sin embargo, los astrónomos encargados están haciendo lo mejor que pueden para estudiar esta enorme estrella y comprender por qué se comporta de esa manera. Sin duda es un momento emocionante en la historia de la astrofísica estelar.

 

Adrian Díaz

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma
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