¿Proteína extraterrestre? Esta podría ser la primera vez que una molécula tan compleja se descubre en un meteorito

Ilustración de panspermia. / Wikimedia Commons

Un equipo de científicos acaba de encontrar evidencia de lo que podría ser la primera proteína proveniente del espacio. Este componente clave para la vida fue encontrado dentro del meteorito Acfer 086 que llegó a la Tierra en 1990 en Argelia. Los detalles fueron descritos en un artículo disponible en arXiv.

Antecedentes

Los científicos llevan mucho tiempo buscando material orgánico en meteoritos y cometas. Hasta el momento, se sabe que tanto azúcares como algunas otras moléculas precursoras de aminoácidos han sido hallados en estos objetos celestes. Incluso se ha podido hallar evidencia de aminoácidos completamente formados.

Hasta el momento, ese era el límite. A pesar que los aminoácidos son la base de las proteínas, no se había encontrado ninguna de estas últimas componentes dentro de un objeto extraterrestre, hasta ahora.

La proteína

Gracias a la tecnología de alta precisión de los instrumentos usados en el estudio, se pudo reconocer que la proteína hemolitina encontrada es pequeña y compuesta principalmente de glicina y aminoácidos. Además, tenía átomos de oxígeno, litio y hierro en sus extremos, una disposición nunca antes vista.

Es importante mencionar que el documento aún no ha sido revisado por pares, por lo que el hallazgo aún debe confirmarse. Sin embargo, de ser así, este descubrimiento podría añadir información valiosa para desentrañar el misterio que rodea al origen de la vida en la Tierra.


Modelo de la molécula de hemolitina 2320 después de la minimización de energía MMFFArriba: modo de relleno de espacio; Centro: esferas y enlaces; Abajo: vista ampliada de la terminación de hierro, oxígeno y litio. Blanco = H; naranja = Li; gris = C; azul = N; rojo = O y verde = Fe. Los enlaces de hidrógeno se muestran mediante líneas punteadas. / McGeoch

¿Por qué es importante?

Las proteínas son macromoléculas esenciales para el desarrollo de los seres vivos, y encontrar una en un meteorito reforzaría las teorías que sugieren que la vida, o algo muy cercano, llegó a nuestro planeta desde otro lugar del espacio.

Las proteínas son bastante complejas, lo que significa que muchas cosas tendrían que suceder por casualidad para su formación. Para que la hemolitina se haya formado naturalmente en la configuración encontrada, se requeriría que la glicina se formara primero, tal vez en la superficie de los granos de polvo espacial. Después de eso, el calor por medio de nubes moleculares podría haber inducido a unidades de glicina a comenzar a unirse en cadenas de polímeros, que en algún momento, podrían haber evolucionado en proteínas completamente formadas. 

Adicionalmente, los investigadores señalan que las agrupaciones de átomos en las puntas de la proteína forman un óxido de hierro. Eso se ha visto en investigaciones anteriores para absorber fotones, un medio para dividir el agua en oxígeno e hidrógeno, produciendo así una fuente de energía que también sería necesaria para el desarrollo de la vida.

 

 

Adrian Díaz

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma
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