La lechuga espacial es tan nutritiva como la cultivada en la Tierra

NASA 

La lechuga que se cultivó a bordo de la ISS no es inferior, en términos de la cantidad de elementos útiles, a las cultivadas en la Tierra. Además, el entorno microbiano de las raíces y las hojas también resultó ser aproximadamente el mismo. Esto significa que en el futuro, las verduras cultivadas en el espacio no solo ayudarán a diversificar la dieta de la tripulación con productos frescos, sino que también serán alimentos muy saludables. El artículo fue publicado en Frontiers in Plant Science.

Verduras espaciales

Cultivar alimentos directamente durante los viajes espaciales es un objetivo a largo plazo de la NASA y sus colegas en todo el mundo. Las verduras son superiores a las enlatadas en cuanto a su utilidad, y debido a la recirculación del agua y otros recursos se pueden cultivar una y otra vez, incluso durante largos vuelos espaciales.

Para estudiar las perspectivas de esta idea, la NASA entregó el sistema Veggie a la ISS en 2014, una plataforma con iluminación artificial, un sistema de riego y ventilación para el cultivo de plantas. En el período de 2014 a 2016, con su ayuda, se cultivaron tres lotes de lechuga, así como flores y mostaza, sobre almohadas con sustrato.


Cosecha de verduras con lechuga
NASA

El estudio

Los astronautas ya han probado la ensalada espacial, pero para incluirla en el menú fue necesario estudiar sus propiedades nutricionales. Por lo tanto, parte del cultivo maduro en órbita se envolvió inmediatamente en papel de aluminio, se congeló a menos 80 grados para detener todos los procesos biológicos y luego se envió a la Tierra.

Simultáneamente, en Tierra, se cultivó exactamente la misma lechuga. Para esto se utilizó una copia exacta de Veggie, la cual simulaba las condiciones en la EEI lo más cerca posible, reproduciendo continuamente la humedad y la temperatura en la estación.  

Todos los días se recibieron datos desde la órbita, los investigadores terrestres repitieron cada paso del cuidado de la planta después de los astronautas, y también congelaron las muestras al final del ciclo. Esto era necesario para que la comparación de la tierra y la vegetación orbital fuera la más limpia.

Los resultados

Ahora Christina Khodadad y sus colegas de AECOM han presentado los resultados de una comparación de la cosecha espacial con la de Tierra. Para comenzar, realizaron un análisis microbiológico, plantando bacterias y hongos de muestras de plantas en un medio nutritivo favorable y propagándolos para facilitar su estudio. Resultó que, aunque hay varias bacterias más en la lechuga orbital, ambas son completamente seguras para el consumo.

Luego, los científicos investigaron la composición química de la verdura. Resultó que, en términos de la cantidad de elementos importantes para la vida, la lechuga cultivada en el espacio no es inferior a la de la tierra.

La composición elemental de la lechuga cultivada en la Tierra y en el espacio. 
Christina Khodadad et al. / Frontiers in Plant Science

Uno de los tres cultivos espaciales superó a la tierra en términos de fósforo, sodio, azufre y zinc, pero los científicos dicen que esto puede explicarse por factores no contabilizados o fluctuaciones aleatorias. En general, en su opinión, la verdura espacial no es peor de lo habitual, y puede incluirse en el menú de astronautas.

La biología espacial es una industria relativamente poco estudiada, y aunque el cultivo de verduras en órbita no trajo ninguna sorpresa, periódicamente ocurren cosas inusuales. Por ejemplo, los ratones de laboratorio en la EEI repentinamente comenzaron a correr en círculos, y en 2017 el mundo estaba emocionado por el descubrimiento de bacterias en la capa exterior de la estación.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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